O abandono dos negócios na Black Sesame Kitchen, a escola de culinária e restaurante que eu fundei 11 anos atrás em Pequim, foi tão repentino quanto rápido.

Isso aconteceu no final de janeiro, durante a semana do feriado do Ano Novo Chinês, um dos poucos períodos do ano em que não estamos totalmente reservados. Minha equipe e eu já estávamos começando a ficar nervosos com o coronavírus, que estava se espalhando na cidade de Wuhan, a 650 quilômetros ao sul. A mídia estrangeira deu a notícia de uma série de acobertamentos do governo local que atrasaram a resposta nacional ao vírus. Ficamos um pouco tranquilos quando, na terceira noite do Ano Novo Chinês, uma multidão barulhenta encheu a mesa comprida em nossa cozinha aberta e observou nosso chef executivo, Zhang Aifeng, fritar no frigideira sob o fogo.

Na noite seguinte, recebemos apenas três convidados – e desde aquele dia no final de janeiro, todo o nosso estabelecimento ficou ocioso.

Agora, mesmo se os convidados quiserem, eles são impedidos pelas cercas de metal que subiram por toda a cidade em fevereiro. Os portões são patrulhados por vigias do bairro, que registram as idas e vindas e as temperaturas de cada morador.

Com o fechamento de bares e lanchonetes nos Estados Unidos, Europa e outros lugares, a dor que os restaurantes estão enfrentando é agora – como muitas outras coisas relacionadas ao coronavírus – universal.

Obviamente, a Black Sesame Kitchen é apenas uma das milhões de empresas de alimentos e bebidas na China que enfrentaram uma crise sem precedentes desde o início do coronavírus. Com o fechamento de cidades e o fechamento de bares e lanchonetes nos Estados Unidos, Europa e outros lugares, a dor que os restaurantes estão enfrentando é agora – como muitas outras coisas relacionadas ao coronavírus – universal.

Mesmo com o que aconteceu com meu próprio negócio na China, fui pego de surpresa quando os mesmos eventos começaram a acontecer nos Estados Unidos. No início de fevereiro, minha família e eu nos mudamos temporariamente para Washington, DC, por causa do emprego de meu marido, nosso desejo de manter nossos filhos na escola e a idéia simples – e agora, em retrospecto, completamente ingênua – de que o que aconteceu na China não poderia acontece aqui. Porém, pouco mais de um mês depois de termos resolvido, os casos de coronavírus em todo o país começaram a se multiplicar exponencialmente, em grande parte – novamente – por causa da lenta resposta do governo federal.

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Restaurantes no meu bairro de Dupont Circle passaram de agitados e lotados a vazios quase da noite para o dia. Os restaurantes começaram a vender seus suprimentos – a churrascaria do bairro exibia bifes de Porterhouse crus e embalados a vácuo, engradados de vinho e até papel higiênico nas janelas.

Ironicamente, como restaurantes e bares no Ocidente estão apenas começando a enfrentar bloqueios, os restaurantes na China estão começando a reabrir, pois os casos de coronavírus do país parecem estar sob controle – por enquanto, de qualquer maneira. Enquanto meu estabelecimento em Pequim permanece fechado por causa de restrições relacionadas ao nosso bairro (estamos no centro da capital, a poucos passos da Cidade Proibida e onde o governo nacional realiza reuniões de alto nível), mais de 30% dos restaurantes em A China retomou algum nível de operações, de acordo com um relatório de meados de março da agência de notícias Xinhua.

“As pessoas começaram a deixar suas casas”, me disse por telefone Ignace Lecleir, fundador e proprietário do Temple Restaurant Group em Pequim no fim de semana. “Há um senso de otimismo nas ruas hoje em dia. Estamos com um clima agradável na primavera e as pessoas querem comemorar um pouco. ”

Lecleir é um dos poucos restauradores afortunados que conseguiram manter algum fluxo de caixa durante a crise. Dono de cinco restaurantes em Pequim, ele conseguiu manter um de seus estabelecimentos abertos, embora calcule que esteja gerando apenas 30% da receita que gerava antes.

Além da falta de convidados, os restaurantes na China também precisam cumprir as novas diretrizes de saúde que exigem que a equipe use máscaras novas a cada poucas horas. Os funcionários devem ter suas próprias temperaturas, juntamente com as temperaturas dos hóspedes na chegada. As mesas devem estar espaçadas mais do que o habitual, e apenas um a três clientes podem sentar em cada mesa. A mídia estatal está exortando os cidadãos a “comerem diligentemente” enquanto jantam fora e a não brincarem ou se envolverem em conversas sobre essas refeições ou em viagens a supermercados.

Por mais onerosos que sejam os regulamentos, eles são sábios, considerando o quão infeccioso o coronavírus pode ser; Eu, por exemplo, me sentiria mais à vontade nos Estados Unidos se os mesmos regulamentos fossem implementados aqui (embora, concedido, as máscaras sejam escassas e devam ir primeiro aos trabalhadores médicos). A China adotou outras medidas inovadoras, como a criação de um aplicativo chamado “Jiankang Bao”, que permite aos estabelecimentos transmitir a identidade e o status de saúde de seus funcionários aos clientes. As entregas de alimentos geralmente são acompanhadas por uma nota que especifica o nome da pessoa que entrega, seu estado de saúde e informações de contato, facilitando muito o rastreamento de contatos, caso uma pessoa ou destinatário fique doente.

A inovação também ocorreu nos modelos de negócios de restaurantes da China. Joel Shuchat, proprietário de um hotel e vários restaurantes de Pequim, teve que “reinterpretar” o menu em estilo de tapas em um de seus restaurantes para entregas. “Estamos dobrando ou triplicando o tamanho de nossas porções”, disse ele. Outros restaurantes e bares na China chegaram a oferecer coquetéis, embalados em gelo seco e camadas de plástico. Shuchat resistiu por causa dos custos, sem mencionar o desperdício ambiental.

Lecleir também transferiu alguns de seus funcionários para uma nova operação de retirada que ele iniciou durante a crise. Ele alugou uma cozinha nos subúrbios do nordeste de Pequim e ofereceu refeições para entrega por um preço mais baixo do que em seus restaurantes. “Mas incluímos a mesma hospitalidade pela qual somos conhecidos”, acrescentou. As refeições vêm com uma mensagem pessoal e uma flor ou outro brinde. Ele lançou o negócio de entregas no Dia dos Namorados e oferece menus especiais. No dia dos namorados, nevou – “como uma nevasca”, disse Lecleir – e sua frota de scooters elétricos e entregadores teve problemas, deixando Lecleir, que supervisiona uma equipe de centenas, para entregar refeições de seu próprio veículo pessoal com um de seus colegas de meia idade.

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“Eu pensei que este é um dia dos namorados que nunca esquecerei”, disse ele.

Nos últimos dias, Lecleir reabriu o segundo de seus cinco restaurantes e conseguiu preencher alguns lugares a cada noite. “Estamos avançando com muito cuidado, passo a passo. Fico feliz que isso tenha acontecido quando ainda sou jovem. este é um ótimo momento para repensar como fazer as coisas. ” Ele até tentou lançar um negócio de kits de refeições de “cinco etapas”, como o Blue Apron, usando receitas de seus restaurantes. “Eu pessoalmente nunca passei mais tempo em casa. No mundo dos restaurantes, estamos sempre em nossos restaurantes. Mas depois dessa crise, vejo que as pessoas podem querer passar mais tempo em casa – elas podem ter uma nova apreciação por passar tempo com a família. ”

Ou pode ser a situação oposta. Também conversei com uma jornalista em Wuhan, a quem me referirei como Sally Wang. (Muitos chineses, principalmente jornalistas locais, receberam ordens de não falar com a mídia ocidental desde o início da crise do coronavírus). Depois de algumas semanas relatando o vírus nas ruas, Wang está em quarentena em sua casa há mais de um mês, saindo apenas para recolher as entregas de supermercado que chegam ao portão da frente do seu complexo de apartamentos. Com os restaurantes Wuhan prestes a reabrir, ela e suas amigas estão constantemente nas mídias sociais, conversando sobre os pratos que planejam comer, desde uma especialidade Wuhan de “macarrão quente e seco” até tofu de pele em um palito. “Eu já planejei uma semana de refeições”, disse ela.

Embora inevitavelmente haja uma retração na indústria de restaurantes da China, alguns acreditam que a demanda reprimida por refeições fora permitirá que os restaurantes na China se recuperem rapidamente. Há também o fato de que, depois de crises como essas, o povo chinês tem tendência a gastar mais; Os amigos chineses apontam que, se as coisas estiverem fora de controle, elas também podem viver disso. Certamente foi o que aconteceu na província de Sichuan depois de um grande terremoto ocorrido em 2008.

Na Black Sesame Kitchen, construí uma empresa estável há mais de uma década com viajantes internacionais de negócios, expatriados e moradores locais que se reuniram à mesa do nosso chef para jantar em comunidade – um modelo que parece estar morto no momento, dado a quase paralisação de vôos e viagens ao redor do mundo (sem mencionar a quarentena de 14 dias que os estrangeiros que chegam à China devem passar sozinhos e em locais designados pelo governo).

Para o bem ou para o mal, estávamos no meio da abertura de um novo restaurante quando o coronavírus começou. Esses planos ainda estão em andamento, com provável foco no mercado doméstico. Também estamos planejando oferecer mais refeições em casa, trazendo a experiência de jantar comunitária que conhecemos nas residências.

Embora tenha sido a maior crise que atingiu nosso estabelecimento desde que abrimos em 2008, estamos adotando a visão de longo prazo. Mesmo que seja instável por um tempo, estamos tranqüilizados pelo fato de sabermos que as pessoas sempre precisam comer – e comemorar.